Apakah olahraga remaja benar-benar membangun karakter? Apa yang diperoleh anak-anak dari olahraga tergantung pada orang dewasa

Dengan tidak adanya bukti, ada teori dan kesaksian yang diajukan oleh para filsuf, ahli perkembangan anak, dan orang dewasa biasa yang bersikeras bahwa atletik membentuk kehidupan mereka.

“Pengalaman olahraga sekolah menengah saya membentuk saya menjadi orang dewasa yang berfungsi,” Maggie Lynch, sekarang dua puluh empat, menjelaskan dalam sebuah email.

Aidan Connly, lulusan perguruan tinggi baru-baru ini yang bermain sepak bola sekolah menengah dan lacrosse, berkata, “Saya belajar untuk tidak pernah berhenti dan mengabaikan kebisingan.”

Jacqui Young, dua puluh tujuh, mengatakan bermain bola voli, softball, dan bola basket saat remaja mengajarinya cara bekerja dengan orang lain, untuk menghargai tanggung jawabnya terhadap kolektif. (Proyek kelompok di kelas bergema dengan cara yang berbeda: “Mereka membuat saya merasa lebih mudah tersinggung daripada apa pun,” katanya.)

Kenangan mungkin bukan eksperimen yang dikendalikan, tetapi volume dan intensitas laporan semacam itu sangat mencolok. Memang, tampaknya setiap orang dewasa yang bermain olahraga tumbuh dewasa dapat langsung menghidupkan kembali cerita dari lapangan atau bus tim yang berdampak.

Anak-anak juga dapat tumbuh dari olahraga dengan cara lain. Lingkungan atletik yang kompetitif memaksa mereka untuk terlibat dengan perasaan kuat mereka sendiri dan orang lain. Tak lama kemudian, mereka belajar mengelola kemarahan, kesedihan, rasa malu, dan kegembiraan yang ditimbulkan oleh permainan. Jika lingkungan olahraganya sehat, anak-anak juga bisa belajar mengendalikan agresi mereka. Bagaimanapun, dalam permainan, satu tim atau individu diadu dengan yang lain, dan selama kompetisi itu tujuannya adalah untuk mengalahkan yang lain—secara agresif, jika perlu. Tapi begitu kontes selesai, semua orang kembali menjadi manusia lagi, bahkan mungkin teman, dan agresi harus dihentikan. “Sulit untuk membayangkan pencegah yang lebih kuat untuk melanggar manusia lain,” tulis Weissbourd, “daripada mengakui bahwa perasaan permusuhan kita terhadap orang lain adalah semacam fiksi, dibuat oleh permainan, dan tidak ada hubungannya dengan dia di semua — bahwa kita secara tidak rasional menciptakan musuh.”

Dengan kepemimpinan yang tepat, olahraga juga dapat mengundang kebajikan moral lainnya, antara lain penghargaan atas kemampuan lawan, toleransi atas kesalahan pemain yang lebih lemah, dan penghormatan terhadap wasit yang tidak sempurna. Jenis “moralitas yang menuntut,” tulis Weissbourd, membangun empati: anak-anak belajar bahwa emosi mereka, tidak peduli seberapa bersemangatnya, bukanlah yang terpenting—bahwa perasaan dan pengalaman orang lain sama-sama valid.

Profesor filsafat Drew Hyland berpendapat bahwa keterlibatan serius dalam olahraga juga dapat memicu dua perkembangan interior yang mendalam: “pengalaman komitmen yang mendalam dan penuh gairah dan pengetahuan diri.” Hyland memanfaatkan waktunya sendiri untuk bermain bola basket untuk berbagi seberapa dalam hal itu telah mempengaruhi dirinya. “Tidak ada pengalaman dalam pendidikan skolastik atau perguruan tinggi saya yang membawa saya ke pengetahuan diri lebih dari pengalaman basket saya, tidak ada kursus atau ruang kelas di mana saya belajar lebih banyak tentang kapasitas saya, keterbatasan saya, di mana saya bersedia untuk berkompromi, dan di mana saya akan mengambil sikap saya.”

Salah satu ilustrasi paling jelas tentang pengetahuan diri yang diperoleh melalui olahraga berasal dari Mark Edmundson, seorang profesor bahasa Inggris di UVA dan mantan pemain sepak bola sekolah menengah. Dalam esainya tahun 2012 tentang olahraga dan karakter untuk The Chronicle of Higher Education, Edmundson mengeksplorasi bagaimana bermain sepak bola mendorong jenis pertumbuhan moral yang dihargai oleh komunitas pejuang.

Secara fisik tidak mengesankan – “Saya sangat lembut di sekitar pinggang, rabun dekat, tidak terlalu cepat, dan tidak gesit sama sekali” – Edmundson tetap memiliki keinginan untuk tetap dengan olahraga, meskipun latihan ganda yang melelahkan selama hari-hari anjing musim panas dan beatdown reguler oleh para pelatih. Melanggar harapan semua orang, dia mengalahkan lebih banyak atlet berbakat dan mendapatkan harga diri. “Saya menjadi orang yang lebih tangguh dan lebih berani,” tulisnya.

Dia juga mengalahkan kesadaran diri yang telah menghantuinya dan belajar untuk mengevaluasi dirinya sendiri dengan standar interiornya sendiri daripada yang dipaksakan dari orang lain. Itu adalah latihan rutin, latihan keras hari demi hari, yang memaksa transisi yang langgeng ini, tulisnya. Ketangguhan dan ketekunan yang diserapnya selama sepak bola membimbingnya melalui kerja keras yang panjang di sekolah pascasarjana dan pencarian pekerjaan berikutnya.

Tapi ada juga pelajaran busuk. Kekerasan yang diatur setiap hari membuatnya lebih brutal. Mengingat sifat hierarkis olahraga, ia menjadi lebih tertarik pada kekuasaan dan memerintah orang lain. Dia menyadari bahwa dia sudah terbiasa berpikir dalam bentuk dominasi fisik dan bahwa pola pikir ini akan sulit untuk dilepaskan: “Begitu pukulan di mulut menjadi bagian dari repertoar Anda—setelah Anda melakukannya beberapa kali sebagai dewasa — tidak pernah benar-benar hilang.” Dan dia bisa melihat bagaimana budaya yang dia huni secara agresif homofobia, terobsesi dengan supremasi fisik, dan akibatnya memusuhi nilai kebaikan.

Beberapa penelitian menguatkan pengalaman Edmundson. Anak-anak yang bergulat dan bermain sepak bola 40 persen lebih mungkin melakukan kekerasan di luar olahraga daripada rekan-rekan non-atletik mereka. “Pemain didorong untuk melakukan kekerasan di luar olahraga karena mereka dihargai karena melakukan kekerasan di dalamnya,” kata Derek Kreager, yang melakukan penelitian. Sebuah penelitian yang melibatkan seribu enam ratus atlet sekolah menengah pria menemukan bahwa pemain sepak bola dan bola basket dua kali lebih mungkin menyalahgunakan pasangan kencan wanita mereka daripada atlet dalam olahraga lain. Sebagian besar penelitian tentang penggunaan alkohol di kalangan atlet sekolah menengah menunjukkan hubungan positif antara keduanya, meskipun tidak jelas apakah yang satu “menyebabkan” yang lain. Kaitannya sangat kuat di daerah-daerah berpenghasilan tinggi.

Kami mengantar anak-anak kami ke lapangan untuk alasan yang sama dengan yang dilakukan orang tua kami: karena kami percaya olahraga membangun karakter. Tetapi buktinya kurang, dan lingkungan di mana anak-anak sekarang bermain cenderung melakukan yang sebaliknya. Coakley percaya bahwa cara olahraga pemuda telah berubah selama dua puluh tahun terakhir merusak pengembangan karakter. “Olahraga menjadi lebih kejam dan kompetitif di antara anak-anak dan orang tua,” katanya.

“Beberapa anak selamat dari sistem karena mereka telah bergabung dengan kegiatan lain,” tambahnya. “Mereka telah berhasil terlepas dari olahraga dan menjadi anak berusia dua puluh tiga tahun yang cukup bagus.”

Sejauh ada konsensus tentang kontribusi olahraga terhadap karakter, maka, tampaknya seperti ini: apa yang diperoleh anak-anak dari atletik sepenuhnya bergantung pada serangkaian variabel yang berubah dan kusut. Nilai-nilai masyarakat, sikap orang tua terhadap olahraga, cara dan metode pelatih, temperamen dan pelatihan anak itu sendiri, dan banyak hal tak berwujud lainnya menentukan apa yang dipelajari anak-anak dari atletik. Olahraga itu sendiri adalah wadah kosong, dijiwai dengan makna yang kita lekatkan padanya.

Penulis Linda Flanagan
Penulis Linda Flanagan (AS), New York, New York, 21 Maret 2022. Foto © Beowulf Sheehan