Cek bonus! Satu tahun gratis! Bagaimana negara mencoba memperbaiki sistem penitipan anak yang rusak

“Kami memiliki satu guru yang sedang kuliah sekarang, dan kemudian guru lain yang memiliki gelar asosiasi perkembangan anak,” katanya. “Jadi kita harus bisa memberi mereka gaji yang lebih baik … seiring berjalannya waktu.”

Mejia membayar gurunya $17 per jam. Sekarang, itu jauh di atas rata-rata nasional $13 per jam yang membuat penitipan anak menjadi salah satu pekerjaan dengan bayaran terendah di negara itu. Tapi di DC yang mahal, itu hampir di atas upah minimum, yang menjadi $16,10 per 1 Juli. Mejia menghasilkan sekitar $30.000 setahun. Margin keuntungannya sangat tipis, dia kadang-kadang akan melupakan gajinya sendiri untuk memenuhi tagihan, dan dia tidak membayar pajak.

Dia mengatakan kenaikan gajinya akan menjadi yang pertama untuk membantu membayar kembali pajak itu. Salah satu gurunya, Ana Gonzalez, mengatakan itu akan membantunya akhirnya mencapai tujuan memiliki rumah sendiri; dia dan putrinya yang berusia 24 tahun berencana untuk membagi biaya dan membeli sesuatu bersama.

Departemen Keuangan telah menganggap penitipan anak AS sebagai kegagalan pasar

Selama bertahun-tahun, keluarga dan penyedia layanan telah berjuang dengan sistem yang disebut Departemen Keuangan AS sebagai kegagalan pasar. Presiden Biden mengusulkan investasi jangka panjang yang besar untuk menaikkan upah penyedia penitipan anak, dan membuatnya terjangkau atau bahkan gratis untuk keluarga yang bekerja. Tapi rencana itu tetap dikesampingkan di Kongres.

“Sistem pembelajaran awal kami berada dalam kondisi yang sangat rapuh,” kata Kimberly Perry, direktur eksekutif kelompok advokasi DC Action.

Perry mengatakan cek bonus tahun ini ke penyedia DC akan meluncurkan transformasi yang dimulai sebelum pandemi. Pada tahun 2018, ia membantu mendorong undang-undang untuk membantu keluarga membayar penitipan anak — DC adalah salah satu yang paling mahal di negara ini dengan lebih dari $ 2.000 per bulan — dan untuk membendung kekurangan pendidik awal dengan membayar mereka lebih setara dengan sekolah umum. guru.

“Rekan-rekan mereka di sistem sekolah umum, melakukan pekerjaan yang sebanding, mungkin memulai karir mereka dengan menghasilkan $60, $63.000 setahun,” kata Perry. “Itu celah yang besar.”

Damaris Mejia mengatakan margin keuntungan untuk bisnis penitipan anak di rumah sangat tipis sehingga terkadang dia harus membayar sendiri untuk memenuhi tagihan. (Jennifer Ludden/NPR)

Undang-undang baru tidak didanai sampai tahun lalu, ketika dewan kota meloloskan kenaikan pajak pada rumah tangga kaya. Antara lain, yang akan mendanai cek bonus untuk penyedia penitipan anak tahun ini dan berikutnya, sampai kenaikan gaji disalurkan ke gaji reguler. Tetapi kenaikan pajak hanya akan mencakup kurang dari seperempat dari apa yang diminta undang-undang.

Ribuan orang meninggalkan lapangan ketika COVID-19 memaksa pusat penitipan anak di seluruh negeri ditutup, dan pakar penitipan anak Elliot Haspel mengatakan industri tersebut masih mengalami salah satu kekurangan tenaga kerja terburuk. Dia mengatakan menjadi sangat jelas bahwa jika pendidik awal tidak muncul untuk bekerja, jutaan orang lain juga tidak bisa.

“Anda dapat dengan sah berargumen bahwa jika Anda ingin mengurangi defisit, meningkatkan produktivitas ekonomi, membantu rantai pasokan, membantu inflasi, pengasuhan anak adalah kebijakan ekonomi utama,” kata Haspel, penulis “Crawling Behind: America’s Child Care Krisis dan Cara Memperbaikinya.”

Itulah sebabnya Haspel, Perry, dan lainnya mengatakan Amerika Serikat harus berinvestasi jauh lebih banyak dalam penitipan anak, dan bahwa pendanaan federal adalah satu-satunya solusi nyata. Haspel mengatakan itu semua lebih mendesak mengingat pembatalan Roe v. Wade bulan lalu, karena perempuan menolak aborsi lebih mungkin untuk jatuh lebih dalam ke dalam kemiskinan. Tapi saat ini AS berada di peringkat paling bawah negara-negara kaya dalam pengeluaran publik untuk pendidikan dini.

“Bahkan untuk anak-anak berpenghasilan rendah dan menengah yang memenuhi syarat untuk subsidi di bawah sistem saat ini,” kata Haspel, “hanya satu dari sembilan yang benar-benar mendapatkannya,” sebagian besar karena kurangnya dana.

Amerika Serikat juga jauh di belakang negara-negara paling kaya dalam hal jumlah ibu dengan anak kecil yang bekerja. Penelitian terbaru menunjukkan subsidi penitipan anak dapat memungkinkan lebih dari satu juta ibu AS untuk bekerja penuh waktu.

Lebih banyak uang tidak selalu menyelesaikan masalah yang rumit

Tahun lalu, Texas menawarkan satu tahun penitipan anak gratis untuk karyawan industri jasa. Itu adalah upaya untuk meningkatkan pariwisata, dan pemulihan ekonomi, dengan membuat lebih banyak orang bekerja. Tapi itu gagal dan hampir tidak ada orang yang mendaftar. Para advokat menyalahkan hambatan birokrasi dengan implementasi, dan keterputusan dengan jam kerja.

“Karyawan industri jasa Anda sering bekerja malam, malam, akhir pekan, dan hampir tidak ada perawatan yang tersedia selama jam-jam itu,” kata Cody Summerville, direktur eksekutif Asosiasi Texas untuk Pendidikan Anak Muda.

Summerville mengatakan Texas juga menggunakan bantuan pandemi federal untuk memberikan hibah yang cukup besar kepada penyedia penitipan anak, dan mereka memiliki banyak fleksibilitas dalam bagaimana mereka dapat membelanjakannya. Uang itu bisa digunakan untuk membiayai kenaikan sewa dan utilitas, upah yang lebih tinggi atau bonus penandatanganan untuk menarik kembali para guru, atau lebih banyak pelatihan untuk memberi mereka jalan menuju kemajuan. Namun, katanya, terus ada persaingan yang ketat karena industri lain telah menaikkan upah mereka sendiri.

“Kami melihat di seluruh negara bagian, bahkan dengan peningkatan dana ke lapangan, penitipan anak masih berjuang untuk menarik dan mempertahankan karyawan. Dan ada daftar tunggu di sebagian besar pusat di seluruh negara bagian,” katanya.

Terlebih lagi, dia mengatakan Texas hanya mampu memberikan subsidi penitipan anak kepada 7 persen keluarga yang memenuhi syarat, bahkan lebih rendah dari tingkat nasional. Itu berarti daftar tunggu lebih dari 40.000. Dan selain daftar tunggu itu, ada banyak orang yang frustrasi seperti Tabitha Burkman.

Tabitha Burkman dari Stamford, Texas, mengatakan bahwa dia dan suaminya hanya mendapatkan $23 di atas ambang batas untuk memenuhi syarat subsidi penitipan anak, namun tidak mampu membayar perawatan. (Sumber dari Tabitha Burkman)

“Kami menghasilkan terlalu banyak untuk mendapatkan bantuan, tetapi kami tidak menghasilkan cukup untuk benar-benar membantu diri kami sendiri,” kata ibu tiga anak yang tinggal di Stamford, Texas.

Suaminya adalah seorang sopir truk, dan di masa lalu dia bekerja sebagai asisten guru perilaku dalam kesehatan mental untuk anak-anak yang berisiko. Dia mengatakan di tiga negara bagian yang berbeda mereka gagal memenuhi syarat untuk mendapatkan bantuan dalam bentuk apa pun. Baru-baru ini, bahkan dengan penghasilan suaminya saja, mereka dianggap $23 di atas pisah batas.

Burkman sedang mencari pekerjaan dan terbuka untuk apa pun yang bisa dia temukan di Abilene, sekitar 45 menit dari kota kecilnya. Dia mengatakan tidak masuk akal untuk mengambil pekerjaan jika semua yang dia hasilkan hanya untuk penitipan anak, tetapi sulit mencari pekerjaan tanpa perlindungan apa pun. Dia baru saja kehilangan dua posisi karena “ketersediaan dan fleksibilitas saya tidak ada untuk mereka.”

Sementara itu, “Saya baru saja mengambil pekerjaan di mana saya bisa, apakah itu memotong rumput seseorang, menggosok toilet, apa saja dan segalanya.” Dia mengatakan dia sangat baik dalam penganggaran, dan “Saya telah memberi makan keluarga yang terdiri dari 5 dan 2 anjing dengan $65 seminggu.”

New Mexico ingin membuat penitipan anak universalnya sendiri

Di New Mexico, Rosalinda Velarde mengatakan dia dan suaminya beruntung memiliki pengasuhan anak yang luar biasa, dan sebelum pandemi mereka membayar tarif bersubsidi yang lebih rendah.

“Di mana saja antara $130 hingga $170 untuk penitipan anak setiap bulan,” katanya, “jadi itu masih merupakan uang yang cukup besar.”

Tapi hari ini, mereka tidak membayar apa-apa. New Mexico menggunakan bantuan pandemi federal untuk secara dramatis memperluas subsidi, membuat penitipan anak gratis tidak hanya untuk keluarga berpenghasilan rendah tetapi juga mereka yang berada di kelas menengah. Velarde mengatakan itu adalah penyelamat, terutama dengan bayi baru, dan karier suaminya baru-baru ini beralih ke mengemudi truk. Plus, tentu saja, harga meningkat untuk semuanya.

“Sekarang, daripada pakai untuk penitipan anak, saya pakai untuk bensin,” katanya sambil tertawa. “Kau tahu, itu salah satu tagihan atau yang lain.”

Tetapi perawatan anak gratis yang diperluas itu – seperti halnya begitu banyak pengeluaran penitipan anak lainnya di seluruh negeri – akan berakhir musim panas mendatang, ketika bantuan federal berhenti. Banyak pendukung khawatir itu akan membawa lebih banyak rasa sakit bagi penyedia dan orang tua.

New Mexico berharap untuk meredam pukulan itu. Faktanya, pengeluaran pandemi adalah bagian dari proyek jangka panjang yang bertujuan untuk “membangun sistem anak usia dini yang universal, berkualitas tinggi, dan berpusat pada keluarga,” kata Elizabeth Groginsky, Sekretaris Pendidikan Anak Usia Dini negara bagian itu.