Ingin anak yang tangguh dan mudah beradaptasi? Biarkan mereka bermain

Ada atau tidak adanya permainan, khususnya dalam perkembangan anak, sangat berkaitan dengan kompetensi, ketahanan, kesehatan emosional. [and] ukuran otak,” kata Brown. Bermain itu “tidak sembrono dan tidak hanya untuk anak-anak, tetapi sesuatu yang merupakan bagian yang melekat pada sifat manusia.”

Memang, banyak peneliti telah menemukan bahwa bermain adalah bagian alami dan kritis dari perkembangan anak. Tahun ini, The Hechinger Report memulai proyek pelaporan untuk melihat peran bermain yang sering diabaikan namun sangat penting dalam perkembangan anak — dan pada gerakan kecil namun berkembang untuk membawa permainan kembali ke ruang kelas di seluruh negeri. Tim reporter kami menemukan bahwa meskipun bermain adalah hal yang wajar bagi anak-anak, kesempatan untuk bermain di lingkungan sekolah, dan bahkan di luarnya, dapat menjadi minimal dan tidak merata dan banyak kendala menghalangi peningkatan dan peningkatan waktu bermain.

Para ahli mengatakan orang dewasa, termasuk orang tua dan pendidik, membutuhkan lebih banyak dukungan dan dorongan untuk memaksimalkan manfaat bermain, tetapi menghadapi banyak kendala dalam melakukannya. Di tingkat sekolah, mungkin sulit untuk mendapatkan waktu bermain lebih banyak dari administrator dan pendidik yang stres yang menghadapi tekanan ujian negara bagian. Orang dewasa yang bekerja di ruang kelas dengan anak-anak yang lebih kecil menemukan bahwa dibutuhkan perencanaan dan pemikiran yang cermat untuk merancang lingkungan dan pengalaman bermain yang memungkinkan anak-anak memperoleh manfaat dari bermain. Dan orang tua harus yakin bahwa waktu luang untuk bermain bisa sama pentingnya dengan kegiatan dan pelajaran yang terorganisir.

Ketika negara itu keluar dari pandemi di mana anak-anak menghabiskan lebih banyak waktu di depan layar, kehilangan kesempatan bermain yang penting, taruhannya tinggi. Upaya yang bijaksana untuk mengintegrasikan kembali permainan ke dalam rutinitas sehari-hari dapat menjadi sangat penting bagi kesehatan dan kemajuan emosional, sosial, dan akademis anak-anak.

Anak-anak bermain di pusat penitipan anak Milwaukee. Penelitian menunjukkan saat anak-anak bermain, ada juga pelepasan zat kimia di otak yang dapat mendukung keterampilan sosial dan berdampak pada daya ingat dan perhatian. (Camilla Forte/Laporan Hechinger)

Bermain tidak boleh dilihat sebagai tangensial untuk belajar, kata para ahli, tetapi harus dilihat sebagai cara alami anak-anak belajar. “Bagian otak yang paling berkembang di tahun-tahun awal adalah bagian yang merespons pengalaman aktif,” kata Dee Ray, seorang profesor pendidikan anak usia dini dan direktur Center for Play Therapy di University of North Texas College of Pendidikan. Sebaliknya, bagian otak yang memungkinkan anak untuk belajar dengan mendengarkan ceramah atau menonton video berkembang belakangan, tambahnya. “Otak disusun untuk belajar dari pengalaman terlebih dahulu, dan kemudian belajar melalui semua cara lain yang biasa kita gunakan [to teach],” dia berkata. “Bermain sangat penting untuk pendidikan. Bermain adalah pendidikan bagi anak-anak.”

Ketika anak-anak bermain dengan boneka, misalnya, mereka dapat menguji skenario yang berbeda untuk menanggapi tangisan bayi, termasuk memegang boneka atau memberi makan boneka, tambah Dee. Mereka menciptakan jaringan saraf baru dan mendapatkan pemahaman baru. “Bermain pura-pura” ini adalah cara kritis anak-anak menjelajahi lingkungan mereka dan belajar tentang dunia, kata Doris Bergen, seorang profesor di Departemen Psikologi Pendidikan Miami University of Ohio yang penelitiannya berfokus pada perkembangan dan permainan anak.

Penelitian menunjukkan bahwa ketika mamalia bermain, otak mereka diaktifkan dengan cara yang dapat mengubah koneksi neuron di korteks prefrontal, yang berdampak pada pengaturan emosi dan pemecahan masalah. Bermain juga dapat melepaskan zat kimia di otak, termasuk oksitosin (yang membantu mengatur emosi dan mendukung keterampilan sosial) dan dopamin (neurotransmitter yang memengaruhi memori, motivasi, perhatian, dan suasana hati). Anak-anak “dibanjiri, sering bermain, dengan emosi positif,” kata Dee. Bermain begitu kuat sehingga sering digunakan sebagai bentuk terapi bagi anak-anak yang menghadapi kecemasan atau trauma.

Bahkan ketika anak-anak naik ke kelas awal, penelitian menunjukkan bahwa bermain dapat terus memberikan dampak. Kepala sekolah dasar telah melaporkan bahwa istirahat, misalnya, berdampak positif pada prestasi akademik dan siswa lebih fokus setelahnya. Bermain dianggap integral dengan lingkungan akademik untuk perkembangan sosial-emosional dan akademik, menurut American Academy of Pediatrics.

Para peneliti sebagian besar mengandalkan eksperimen dengan hewan untuk mengasah dampak permainan pada otak. Sebuah studi tahun 2003 tentang otak tikus menemukan bahwa tikus yang dibesarkan di lingkungan yang menyenangkan dan merangsang memiliki tingkat protein yang lebih tinggi yang tumbuh dan memelihara sel-sel otak daripada tikus yang dibesarkan di lingkungan yang menyendiri dan membosankan. Penelitian lain menunjukkan bahwa bermain pada tikus muda berdampak pada bagian otak yang terkait dengan interaksi sosial dan pemikiran. Studi tentang anak-anak juga menunjukkan manfaat bermain, termasuk peningkatan keterampilan bahasa, keterampilan memecahkan masalah dan keterampilan matematika. Beberapa jenis permainan imajinatif telah ditemukan untuk meningkatkan ketekunan. Bermain bahkan dapat digunakan untuk menutup kesenjangan prestasi antara anak kecil, beberapa ahli berpendapat.

Untuk benar-benar mendapat manfaat dari bermain, anak-anak harus diberikan waktu bermain yang cukup dan tidak terstruktur, kata Bergen. Itu berarti mereka harus menerima setidaknya satu jam setiap hari di lingkungan yang aman untuk “menciptakan kesenangan mereka sendiri, peraturan mereka sendiri, pengalaman mereka sendiri,” katanya. Waktu bermain bebas yang dipandu anak ini juga dapat membantu anak-anak menginternalisasi apa yang diajarkan kepada mereka tentang dunia, tambahnya. “Bermain adalah salah satu cara utama agar anak benar-benar mengonsolidasikan pembelajaran mereka. Cara kami benar-benar membuat keterampilan kami permanen dan diperkaya serta sangat berkembang, seringkali melalui pengalaman bermain kami.”

Para ahli mengatakan waktu bermain seperti itu seharusnya tidak hanya terjadi di luar sekolah atau saat istirahat, tetapi harus menjadi bagian penting dari proses belajar mengajar. Mendukung kegiatan bermain yang paling bermanfaat, bagaimanapun, membutuhkan pelatihan dan perencanaan. Bermain harus dilihat sebagai cara untuk belajar di sekolah, kata Kathy Hirsh-Pasek, seorang profesor psikologi di Temple University dan peneliti senior di Brookings Institution. Hirsh-Pasek melihat permainan sebagai spektrum aktivitas, mulai dari permainan bebas, di mana “orang dewasa harus menyingkir”, hingga instruksi langsung, di mana orang dewasa mengatur agenda.

Anak-anak bermain game di sekolah hutan. Para ahli mengatakan waktu bermain yang tidak terstruktur sangat penting untuk perkembangan anak yang sehat. (Adria Malcolm untuk Laporan Hechinger)

Ini adalah bagian tengah dari spektrum ini, di mana anak-anak mengalami “permainan yang dipandu” dengan tujuan belajar, yang mungkin paling potensial untuk anak-anak kecil, tambahnya. Misalnya, untuk mengajarkan konsep teknik, orang dewasa mungkin memberi tahu anak-anak untuk membangun gedung pencakar langit yang kokoh, kemudian mengajukan pertanyaan terbuka kepada anak-anak tentang upaya mereka. Untuk mendorong pengembangan konsep dan keterampilan matematika, orang dewasa dapat menggambar garis bilangan di tanah, meminta anak untuk melompat, dan kemudian membandingkan jaraknya. Beberapa penelitian menunjukkan bahwa anak-anak dapat belajar sebanyak – jika tidak lebih – melalui pengalaman bermain yang dipandu seperti ini daripada saat mereka diajar dengan cara yang kurang aktif.

Manfaat tambahan untuk meningkatkan pembelajaran berbasis bermain di ruang kelas adalah bahwa pengalaman belajar yang aktif dan menarik dapat mengarah pada pembelajaran yang lebih dalam dan lebih permanen, kata Hirsh-Pasek. “Di mana Anda menemukan fitur-fitur ini: sesuatu yang aktif, menarik, bermakna, berulang, dan menyenangkan? Mereka bersatu di bawah perilaku ini yang kita sebut bermain.”