Pengurangan Emisi Sulfur Dapat Menyebabkan Guncangan Iklim

Ketika kita berbicara tentang emisi akhir-akhir ini, kita biasanya berbicara tentang menguranginya demi kebaikan lingkungan. Namun, sistem iklim adalah binatang yang kompleks, dan kita masih belajar untuk memahaminya.

Ternyata, mengurangi emisi mungkin memiliki efek yang tidak diharapkan atau tidak diinginkan. Beberapa ilmuwan khawatir bahwa pengurangan emisi belerang yang disebabkan oleh manusia sebenarnya dapat menghangatkan Bumi.

Apa Kesepakatan Dengan Emisi Sulfur?

GG Allen Steam Plant memiliki scrubber besar untuk mengurangi emisi sulfur dioksida dari pembangkit. Ini umum di negara maju untuk mengurangi polusi. Kredit: Murr Rhame, CC-BY-SA-3.0

Banyak pekerjaan telah dilakukan selama beberapa dekade terakhir untuk mengurangi emisi belerang. Ini telah mengambil banyak bentuk, tetapi sering kali mengarah pada penargetan sumber bahan bakar fosil. Uni Eropa, Amerika Serikat, dan banyak yurisdiksi lainnya telah mengatur tingkat belerang yang lebih rendah dalam bahan bakar diesel. Hal ini menghasilkan desain mesin yang lebih bersih dengan perangkat kontrol emisi yang mengandalkan tingkat sulfur yang lebih rendah untuk bekerja. Upaya serupa telah dilakukan untuk mengurangi kadar belerang dalam bahan bakar laut juga. Banyak pembangkit batubara juga telah mengurangi emisi sulfur dioksida, melalui penggunaan perangkat keras desulfurisasi gas buang.

Pemotongan emisi belerang telah dilakukan dengan niat baik. SO2 dan oksida belerang (SOx) lainnya berbahaya bagi kesehatan manusia. Tingkat sulfur oksida yang tinggi di udara dapat membahayakan pertumbuhan tanaman, dan emisi ini juga memiliki kebiasaan menyebabkan hujan asam.

Namun, ternyata, emisi belerang cenderung membantu menciptakan aerosol berbasis belerang yang berakhir di stratosfer. Aerosol ini sebenarnya meningkatkan jumlah sinar matahari yang dipantulkan dari Bumi. Dengan cara ini, mereka memiliki efek pendinginan di planet ini – kebalikan dari gas rumah kaca seperti karbon dioksida dan metana.

Secara keseluruhan, upaya untuk mengurangi emisi belerang telah berhasil. Seiring waktu, semakin banyak negara telah beralih ke bahan bakar rendah sulfur yang lebih bersih, dan industri maritim telah proaktif dalam mengikutinya. Secara khusus, emisi belerang dari industri perkapalan telah turun 80% di seluruh dunia sejak 2020. Efeknya hanya diperparah oleh penurunan mendadak dalam aktivitas pengiriman yang dialami pada tahun pertama pandemi virus corona.

Jadi apa masalahnya?

Masalahnya adalah aerosol yang dihasilkan oleh emisi belerang mungkin bekerja dengan baik untuk mendinginkan Bumi. Karena emisi gas rumah kaca kita terus meningkat selama bertahun-tahun, efek pendinginan dari emisi belerang kita mungkin menyembunyikan beberapa kerusakan yang terjadi.

Dengan pengurangan emisi belerang yang begitu cepat, kita mungkin menghadapi sesuatu yang disebut “kejutan aerosol” atau “kejutan terminasi”. Di sinilah iklim bumi dengan cepat memanas setelah produksi aerosol pendingin dihentikan. Ini dapat memiliki dampak yang cepat dan bencana pada iklim, atau paling tidak, yang tidak terduga.

Sayangnya, pemahaman kita tentang aerosol terbatas pada tahap ini. Model menunjukkan bahwa dampak pengurangan emisi belerang tidak dapat diukur, atau bisa menjadi pemanasan yang serius dan parah pada skala regional atau bahkan global. Itu berbagai pilihan, menunjukkan bahwa kita perlu lebih memahami masalah sebelum kita bisa yakin.

Hujan asam hanyalah salah satu dari banyak efek negatif emisi belerang. Dengan demikian, pengurangan emisi belerang diperlukan, tetapi mungkin bukan tanpa konsekuensi. Kredit: Nino Barbieri, CC-BY-2.5

Namun, kami memiliki beberapa pengukuran yang menunjukkan bahwa mungkin ada masalah nyata di sini. Membandingkan tahun 2014 hingga 1750, perkiraan efek pendinginan aerosol di Bumi adalah mengurangi sekitar 1,3 watt energi matahari per meter persegi (W/m2). Pada 2019, itu turun 15%, menjadi hanya 1,1 W/m2. Itu jumlah yang signifikan.

Ada beberapa korelasi dalam data dari dekade terakhir juga. Ketika Eropa mulai mengurangi emisi sulfur dioksida dari tahun 1980-an, terjadi peningkatan suhu. Korelasi tidak sama dengan sebab-akibat, tentu saja, tetapi ini adalah area yang layak untuk diselidiki lebih lanjut.

Ini adalah bagian dari tren yang lebih luas di albedo Bumi, jumlah cahaya yang dipantulkan kembali ke luar angkasa. Lebih sedikit aerosol dan lebih sedikit es di Bumi keduanya membuat planet ini kurang reflektif. Itu berarti Bumi menyerap lebih banyak panas, yang mengarah ke suhu yang lebih tinggi. Dikhawatirkan bahwa kenaikan suhu dapat mendorong perubahan lebih lanjut ke albedo karena gletser dan lapisan es mencair, mengunci peningkatan suhu yang tak terkendali di luar kendali kita.

Tidak Bisa Memutar Kembali Jam

Tentu saja, ini tidak berarti kita harus meningkatkan emisi belerang untuk mendinginkan keadaan. Itu akan membahayakan kesehatan, kemungkinan mengurangi hasil panen, dan meningkatkan insiden hujan asam, di antara efek negatif lainnya.

Selain itu, kejutan aerosol adalah alasan utama banyak orang mengatakan bahwa kita seharusnya tidak sengaja menggunakan aerosol untuk mendinginkan iklim. Jika kita mengandalkan produksi aerosol untuk melawan pemanasan global dari gas rumah kaca, kita akan berada dalam masalah besar yang harus kita hentikan secara tiba-tiba. Entah karena politik, kegagalan mekanis, atau penyebab lain, kita akan dihadapkan pada peningkatan suhu yang tiba-tiba yang akan merusak iklim.

Fakta bahwa aerosol belerang mungkin telah menetralkan beberapa efek pemanasan penting, tetapi sama sekali bukan solusi untuk masalah perubahan iklim. Sebaliknya, itu harus menjadi insentif lebih lanjut untuk secara drastis mengurangi emisi gas rumah kaca. Kita mungkin hanya harus bekerja lebih keras dari yang diharapkan untuk menjelaskan fakta bahwa aerosol berbasis belerang mungkin telah mengaburkan konsekuensi terburuk dari ekses kita.

[Headline image: “Sulfur Fumarole” by USGS.]